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En 2002, Kahneman reçoit le prix Nobel d’économie en dépit du fait que, fondamentalement, il n’est pas économiste mais psychologue, pour ses travaux novateurs fondant la théorie des perspectives. Kahneman affirme n’avoir jamais pris un seul cours d’économie et que ce qu’il connait en la matière, il le doit à ses collaborateurs Richard Thaler et Jack Knetsch. En 2007, l’Association américaine de psychologie (American Psychological Association) lui décerne un prix pour l’ensemble de son œuvre et de ses contributions à la psychologie

LE SAVIEZ-VOUS? Daniel Kahneman a grandi dans la France de Vichy, son père chimiste fut sauvé de la déportation par le patron de l’Oréal. En 1944, la famille émigra en Israël. Dans les années 1950, pendant son service militaire, Kahneman a construit les tests de sélection des officiers de Tsahal.

LE PLUS. Daniel Kahneman nait à Tel Aviv en 1934, alors que sa mère est en visite auprès de sa famille. Il passe son enfance à Paris où ses parents habitent après avoir quitté la Lituanie au début des années 1920. Il est à Paris avec ses parents quand l’armée allemande envahit la France en 1940. Son père est arrêté lors d’une rafle mais libéré après six semaines de détention à la suite de l’intervention de son patron (L(Oréal).

Il raconte cette expérience vécue dans la France occupée, lui attribuant son intérêt pour la psychologie : « En 1941 ou 1942, alors que les Juifs devaient porter l’étoile jaune et respecter un couvre-feu à six heures, je rentrais tard après avoir été jouer avec des camarades chrétiens. Alors que je marchais dans la rue, un soldat allemand s’approche. Il portait l’uniforme noir des SS que l’on m’avait appris à craindre plus que tout.

Alors que j’accélérais le pas, arrivant à son niveau, je notais qu’il me regardait intensément. Il s’est penché vers moi, m’a pris puis serré dans ses bras. J’étais terrifié qu’il ne remarque mon étoile sous mon chandail. Il me parlait avec émotion, en allemand. Il a desserré son étreinte, ouvert son porte-monnaie, montré la photographie d’un petit garçon et donné de l’argent.

Je suis rentré à la maison, plus convaincu que jamais que ma mère avait raison : les gens sont infiniment compliqués et intéressants. » (Kahneman, 2003, p. 417). La famille Kahneman se cache et survit à la guerre. Son père décède néanmoins du diabète en 1944. En 1946, Daniel Kahnemann et sa famille émigrent en Palestine, peu avant la naissance de l’État d’Israël.

Kahneman reçoit, en 1954, son diplôme de l’Université hébraïque de Jérusalem avec une majeure en psychologie et une mineure en mathématiques. Il fait ensuite son service militaire au sein du département de psychologie des Forces de défense israéliennes où il est chargé d’évaluer les aspirants-officiers et de mettre au point un test pour ce faire. En 1958, il part aux États-Unis pour étudier la psychologie à l’Université de Californie, à Berkeley. Il y obtient son doctorat en 1961.

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